Leicester City je 10 krokov od futbalovej nesmrteľnosti

Tri ligové poháre, jeden anglický superpohár a honor vicemajstra Anglicka. To je súhrn najslávnejších míľnikov skromného Leicestru City, mužstva, ktoré je začiatkom leta 2016 pripravené prepísať futbalovú kroniku. Klub z vyše 300-tisícového mesta stojí na hrane úspechu, ktorý môže na dlhé roky ovplyvniť vývoj európskej futbalovej moderny. Podarí sa tímu, ktorý vo svojej histórii odohral len osem zápasov v pohárovej Európe, dokonať hollywoodsky príbeh?

Záchrana a škandalózna predsezóna

Momentálny líder anglickej Premier League sa vlani po tridsiatich kolách už pripravoval na krvavé bitky v nemilosrdnej Championship. Nečudo, Foxes mali na svojom konte biednych 19 bodov a teda necelú polovicu súčtu, ktorý podľa nepísaných anglických pravidiel stačí na udržanie prvoligovej príslušnosti. O záchrane „líšok“ sa už právom hovorilo len v nepravdepodobnej matematickej rovine a pri tom by sme zrejme i zostali, nebyť zrodu najvýraznejšej cnosti mužstva vtedajšieho manažéra Nigela Pearsona.

2016-02-27T141648Z_99584208_MT1ACI14288381_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-LEI-NOR

Leicester v 31. kole existenčného domáceho stretnutia proti West Hamu (2:1) rozhodol o troch bodoch štyri minúty pred koncom zápasu. Foxes o týždeň neskôr ešte desať minút pred koncom prehrávali na pôde West Bromwichu Albion, aby v nadstavenom čase dokonal obrat hostí na 3:2 len tretím gólom v sezóne Jamie Vardy (s 19 gólmi momentálne najlepší strelec Premier League). Klub so 132-ročnou históriou pokračoval vo svojej revolúcii až do ligového finišu, počas ktorého nechal body už len v Sunderlande (0:0). Ktovie, ako by sa prebiehajúci ročník vyvíjal, keby Pearsonovi zverenci osem kôl pred koncom vlaňajšej sezóny hodili do nakloneného ringu uterák.

Hráči Leicestru ale ukázali svoje možnosti a stali sa len tretím výberom, ktorý sa zachránil napriek tomu, že sa po Vianociach nachádzal na dne tabuľky. Veľké zásluhy sa pripisovali koučovi Nigelovi Pearsonovi, ktorý sa nádejal, že hladné mužstvo „líšok“ by v ročníku 2015/16 mohlo ešte vylepšiť beztak fantastické 14. miesto z nováčikovskej sezóny. Letné plánovanie ale náhle ukončil škandál počas ázijského turné, keď týždenník Sunday Mirror zverejnil nahrávku, na ktorej sa trojica hráčov City, na čele s trénerovým synom Jamesom Pearsonom, oddávala skupinovému sexu s thajskou prostitútkou, ktorej na videu dokonca rasisticky nadávali.

2016-02-27T145536Z_99586536_MT1ACI14288449_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-LEI-NOR

Vedenie klubu 17. júna rozviazalo kontrakty so spomenutým Jamesom Pearsonom i jeho kumpánmi Tomom Hopperom a Adamom Smithom. O dva týždne neskôr sa poberal i manažér Nigel Pearson. Dôvodom jeho odchodu bol zrejme nesúhlas s prepustením potomka prostorekého lodivoda. Ťah vedenia Foxes zostal dlhú dobu nepochopený a kritizovaný. Do členov predstavenstva sa obul i rodák a odchovanec Leicestru, uznávaný Gary Lineker. Bývalý fantastický kanonier a v súčasnosti moderátor populárnej show televízie BBC Match of the Day na svojom konte na Twitteri uviedol: „Leicester City vyhodil Nigela Pearsona. Skutočne? Čo to má k***a… Mohli by ste ho vrátiť do funkcie ako naposledy, keď ste ho odvolali?“ – Nigel Pearson sa v roku 2011 vrátil do Leicestru len rok po ukončení svojej prvej anabázy na King Power Stadium.

Príval pozitivizmu a pizza za čisté konto

Hlasy kritikov nabrali na intenzite po menovaní Pearsonovho náhradníka. Do srdca Anglicka pricestoval Claudio Ranieri, ktorý len osem mesiacov predtým opúšťal Grécko špinavými kanálmi. Miestne národné mužstvo prebral po majstrovstvách sveta 2014 s jasným cieľom, postúpiť na záverečný turnaj blížiaceho sa európskeho šampionátu. Gréci okrem remízy vo Fínsku prehrali tri domáce stretnutia s papierovo slabšími výbermi Rumunska, Severného Írska a senzačne i s reprezentáciou Faerských ostrovov. Hellas pod Ranieriho vedením strelil v štyroch dueloch jediný gól.

2016-02-27T165521Z_99593721_MT1ACI14288918_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-LEI-NOR

Pre úspešný štart novej sezóny bolo dôležité, že si City udržalo všetky opory kádra, ktorý sa postaral o zotrvanie medzi anglickou smotánkou. Vedenie klubu banovalo jedine stratu Estebana Cambiassa, dôležitého článku stredovej formácie Foxes, ktorý pred futbalovým dôchodkom zamieril do gréckeho Olympiakosu. Káder ale posilnili dovtedy nie príliš renomované značky N´Golo Kanté, Shinji Okazaki, Christian Fuchs a Gökhan Inler. Cieľom zostávala i pre tento ročník záchrana, čomu odpovedal i 5-tisícový kurz stávkových kancelárií na možný titul v rukách Leicestru. Menej sa už verilo iba triu nováčikov Bournemouthu, Norwichu a Watfordu…

Rebeli z King Power Stadium ale v sedemnástich predvianočných kolách prehrali len raz! Grandióznosť nadchádzajúcich mesiacov naznačil už ligový prológ. Leicester v prvý deň novej sezóny vybehol na Sunderland, ktorý po 25 minútach valcoval so skóre 3:0 (napokon 4:2). V 7. kole ich pri bilancii 3 výhry a 3 remízy čakal prvý člen užšieho okruhu majstrovských kandidátov – Arsenal. Foxes v ostrosledovanom stretnutí utŕžili nakladačku 2:5. Viacerí hovorili o spľasnutí bubliny okolo sympatického klubu, no „líščí“ revolucionári predviedli ďalšie anarchické povstanie. V zvyšných desiatich predvianočný dueloch stratili len štyri body za remízy s Manchestrom United a so Southamptonom.

2016-03-01T202341Z_99865421_MT1ACI14294025_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-LEI-WBA

Leicester sa v skorom úvode sezóny prezentoval tzv. „hurá-futbalom,“ ktorý nepoznal medzihru a postupnú rozohrávku. Foxes sa presadzovali výhradne bojovnosťou, prostou priamočiarosťou a nakopávanými loptami na bleskové tykadlá Mahreza s Vardym. Zvyšok mužstva pracoval pre dve predné hviezdy Ranieriho výberu, ktorého futbal dvíha fanúšikov na KP Stadium počas celého ročníka. Niekedy až nerozvážne nastavené tempo hry si vyberalo svoju daň na počte inkasovaných gólov. Mestský klub mal po deviatich kolách divokú bilanciu 19:17. Claudio Ranieri netajil spokojnosť s výsledkami a atraktívnym prejavom, no čiastočne ho mrzela defenzívna hra Foxes: „Rád by som svojim hráčom kúpil pizzu, ale oni ju nechcú. Možno len nemajú radi pizzu a možno len čakajú, kedy zvýšim svoju ponuku. Dobre teda, keď konečne udržíme čisté konto, kúpim svojim hráčom pizzu a hot dog,“ vtipne ešte pred 6. kolom lamentoval tréner, ktorý na East Midlands zaviedol voľnejší tréningový režim spestrený napríklad o vianočnú párty v kostýmoch v Kodani.

Hráči City po prvýkrát maškrtili až v 10. kole (Crystal Palace 1:0). Odvtedy sa talianska kuchyňa v kabíne Leicestru servírovala ešte osemkrát. V rozmedzí 29. decembra a 2. februára dokonca v šiestich ligových dueloch inkasovali len raz (v stretnutí prvého s posledným na pôde zbedačenej Aston Villy 1:1)! Foxes vďaka zlepšenej defenzíve zvládli i február – mesiac pravdy. Popri výhrach nad ťažkými váhami z Liverpoolu (2:0) a Manchestru (City 3:1) zvládli i náročný zápas proti húževnatému Norwichu (1:0), v ktorom sa hostiteľovi príliš nedarilo. Leicester spomenutým triumfom i do tretice dokázal svoju tohtoročnú konzistentnosť a odpovedal tak na predchádzajúcu ligovú prehru (dve výhry nad Norwichom a remíza s Man. City), ktorú nešťastne utŕžil na pôde Arsenalu (1:2). Šance „líšok“ tu za priaznivého stavu 1:0 do značnej miery ovplyvnilo prísne vylúčenie Simpsona.

2016-03-01T203519Z_99866119_MT1ACI14294071_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-LEI-WBA

Siaha expandujúci strop možností Foxes až za Lamanšský prieliv?

Nejaký ten piatok je už isté, že Leicester v aktuálnom ročníku splní svoj predsezónny, a dlhú dobu Ranierim deklarujúci, cieľ a teda záchranu. Málokto už dnes pochybuje aj o tom, že Leicester v budúcej sezóne okúsi pohárovú Európu. Viete si ale „líšky“ predstaviť sediac na britskom tróne? Jednoznačne by sa jednalo o najväčšiu senzáciu európskeho ligového futbalu od sezóny 1997/98, keď nemeckú I. bundesligu ovládol nováčik z Kaiserslauternu. Zverenci vtedajšieho kouča Otta Rehhagela už nikdy neskončili lepšie ako piaty a momentálne sa potácajú uprostred druhej ligy.

Leicester by ale podobný osud nutne zasiahnuť nemusel. Zámožný majiteľ klubu Vichai Srivaddhanaprabha je pripravený poskytnúť hráčom podmienky na vstup medzi európsku elitu. Thajský biznismen deklaroval svoju bezvýhradnú snahu udržať úspešné mužstvo pokope, o niečo realistickejší názor poskytol Claudio Ranieri: „Chceme si udržať všetkých našich hráčov. Veríme v nich, ale pokiaľ niektorý z nich povie ´Moje ambície mi kážu odísť,´ poviem len ´V poriadku, choď a uži si to.´ Pracovať budem len s hráčmi, ktorí sú v tomto klube šťastní.“ Talianov postoj dokonale definuje vášnivú hru Foxes, ktorou si získali priazeň všetkých nestranných a triezvych fanúšikov vo futbalovom svete.

2016-02-14T110139Z_98449299_MT1ACI14277269_RTRMADP_3_SOCCER-ENGLAND-ARS-LEI

Hráčom „líšok“ zostáva k zisku kráľovskej koruny zvládnuť posledných desať ligových duelov. Foxes v nich z tímov najlepšej osmičky narazia iba na West Ham a Manchester United. Dokonale vyskladanú, kompaktnú partiu bez výraznejších slabín môže zastaviť azda len neskúsenosť a strach z pre viacerých hráčov životnej príležitosti. Jedine v pohári nemeckého stopéra Roberta Hutha už zašumelo prvotriedne majstrovské šampanské, keď dvakrát oslavoval anglický titul ako náhradník londýnskej Chelsea. Práve na jej pôde končí Leicester svoju ligovú sezónu. Bola by to nádherná symbolika, keby novopečený kráľ Anglicka prevzal žezlo na pôde úradujúceho šampióna. Oko nejedného futbalového romantika by nezostalo suché…

1 KOMENTÁR

  1. Pekne napísané. Mohol by sa niekto ale čudovať ak titul výhra Man. U, Spurs alebo hocikto? Táto sezóna je fantastická, myslím že sa bude bojovať až do poslednej minúty.

ZANECHAŤ SPRÁVU